«Нет, нет, нет, нет, пожалуйста, не надо», – Тина еще крепче вцепилась в кажущийся не очень надежным кусок известняка. Она тщетно искала, за что зацепиться ногами, ничего подходящего, как назло, не находилось. “Вот же незадача, погибнуть так глупо”, – невесело улыбнулась про себя она. Провалиться под землю через полчаса после высадки на планетоид! Это будет самая идиотская смерть в истории Флота…

Этот эпизод истории был коротким. Осматривая местность – как обычно, крадучись, – Тина неожиданно рухнула вниз в компании пары тонн песка и камней. Рефлексы, обусловленные ее Основой и имплантом, позволили ей, невероятно извернувшись, ухватиться за выступ твердой породы. И сейчас, не видя ничего из-за поднятой пыли, с бешено колотящимся сердцем, Тина отчаянно боролась с гравитацией. Провал под ней организовался нешуточный – в глубину метров тридцать, если не больше.

— Ээээй, ты как? Тина? – донесся голос Энди с поверхности. – Живая?
— Живая! – завопила в ответ Тина. – Энди, вытащи меня отсюда!
— Да не вопрос, – усмехнулся напарник, – минутку погоди…
— Быстрее, Энди, у меня нет минутки!
— Ой, ну как скажешь, значит, тащу без страховки, – откликнулся юный Скаут.

Мгновение спустя у края обрыва показался серовато-зеленый жгут модифицированной лианы, который, моментально сориентировавшись на имплант Тины, потянулся к девушке. Когда лиана плотно обвила ее, Тина наконец выдохнула: этот раунд таки остался за ними. Еще несколько секунд беспомощного болтания между небом и землей – и Тина снова уверенно стоит на твердой поверхности.

— Один – ноль! – Ее ведомый явно собой гордился.
— Энди, с твоей привычкой скакать где ни попадя, забыв прихватить с собой голову, я очень быстро выровняю счет, – парировала Тина.
— Посмотрим. Пока все равно один – ноль.

Из-за шлема выражения лица было не увидеть, но Тина почти наверняка знала, что Энди улыбается, ехидно и беззлобно. Энди был молод, полон энтузиазма и любопытства, а Тина пока пыталась приноровиться к напарнику. Это была их первая экспедиция вместе.

Да, во сне они бесчисленное количество раз отрабатывали разные ситуации и маневры, но во сне умереть невозможно. А вот на этом угрюмом куске камня, затерянном в космосе, – более чем вероятно. Судя по показаниям сканеров, здесь даже была органическая жизнь, правда, максимумом ее развития стали существа, сильно смахивавшие на мокриц. Их-то и полагалось найти и доставить на корабль, поэтому в шаттле вся десятка бодро шутила про то, что выживальщик-Скаут с любым тараканом легко найдет общий язык, и это окажется до скучного короткий рейд.

Но пока органическая жизнь никак себя не проявила. Разведчики снова сверились со сканерами, дабы хотя бы примерно определить, куда двигаться дальше. Энди подошел к краю образовавшегося прорыва и задумчиво произнес:
— Слушай, а внизу, кажется, сеть пещер. Может, там поищем? Это любопытно!
И конечно, Тина не могла не согласиться.